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Phaéton
     


Phaéton (« le brillant ») est le fils d'Hélios et de l'Océanide Clyméné, femme de Mérops. Présomptueux, il aimait se vanter de ses origines divines jusqu'à ce qu'on le mette au défi d'en donner la preuve. Il rejoignit donc le palais du Soleil pour y retrouver son père. Celui-ci lui promit de lui accorder n'importe lequel de ses vœux. Il lui demanda alors de le laisser conduire son char lumineux pour une journée. Lié par la promesse faite au nom du Styx, Hélios ne put que l'honorer. Mais le char, tiré par de fougueux chevaux (Pyrois, Eoiis, Ethon et Phlégon) ne peut, en théorie, être maîtrisé par un mortel. Hélios tenta, en vain, de dissuader son fils de tenter de le conduire.
Malgré cela, Phaéton prit tout de même les rênes et ne put réussir à le mener de manière correcte, celui-ci navigant à tort et à travers, semant le désordre sur son passage, menaçant de détruire l'univers. Les déserts seraient nés aux endroits où celui-ci frôla la terre, asséchant les mers et brûlant la végétation. Voyant cette catastrophe, entendant les prières de Poséidon et de Gaïa qui se mourait, Zeus foudroya Phaéton afin d'éviter d'autres dégâts, le char fut détruit et le héros précipité dans le fleuve Éridan où il y périt.
À force de pleurer sa mort, ses sœurs les Héliades furent transformées en peupliers et son frère de sang Cygnos métamorphosé en cygne.